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Lexema: celul(a) lat. cient. cell-ul(a)     'célula'

célula[cell]
f. (Citol.) Unidad fundamental de los organismos vivos capaz de dividirse y de tener un metabolismo independiente, constituida básicamente por un genoma inmerso en un citoplasma rodeado por una membrana lipídica; puede vivir como una entidad unicelular, o bien formar parte de un organismo pluricelular.
ingl. cell de lat.cella [cell(am) lat. 'recinto cubierto', 'celda de panal' + -ula(m) lat. 'pequeño']
Leng. base: lat. Antigua con cambio de significado. Nuevo significado acuñado en 1665 en ingl. por R. Hooke. Aunque aparece en lat. clás. se difunde sobre todo en lat. tardío y mediev. cellula(m) como 'pequeña habitación', 'celdilla'; se supone que fue el ingl. R. Hooke en 1665 el primero que usó el término para lo que hoy llamamos células (en la forma ingl. cell de lat. cella 'celda de panal') al aplicar el microscopio a tejidos orgánicos y parecerle que eran celdas de panal (podemos ver la imagen tal y como la dibujó Hooke y otra imagen moderna de células epiteliales en las que se entiende perfectamente la metáfora); en esp. o fr. no se documenta hasta el s. XIX y a diferencia del ingl. se usó a partir del diminutivo lat. cellula(m) que era la forma habitual para hablar en lat. de la época de las 'celdillaas de un panal'; depués de Hooke se tardó más de un siglo en establecerse el concepto de célula desde un punto de biológico tal y como lo entendemos hoy día.
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procedencia de la imagen: http://es.wikipedia.org/wiki/C%C3%A9lula
Comentario
¿Celdas de panal o celdas monacales?
Parece que existe bastante acuerdo en los estudiosos del vocabulario biológico en que para el uso moderno de célula como palabra hay que remontarse a Robert Hooke y su monografía Micrographia (or some physiological descriptions o minute bodies made by magnifying glasses) de 1665. Se trata en realidad de un tratado sobre los descubrimientos físicos y biológicos que ha hecho Hooke con la aplicación del microscopio, que él mismo ha construido. En el capítulo dedicado a la textura del corcho describe y dibuja con toda minucia su observación de un corte fino de corcho y afirma, como puede verse en este enlace:

"Podía percibir con total claridad que estaba todo perforado y era poroso, de forma muy parecida a un panal, pero los poros no eran regulares, con todo, se parecía a un panal en lo siguiente: En primer lugar, en que tenía muy poca sustancia sólida en comparación con la cavidad hueca que estaba contenida entre medias, como puede apreciarse en las figuras A y B del esquema XI, pues los intersticios o paredes (que es el nombre que puedo darles) o lo que dividía esos poros era tan fino en proporción a los poros como las películas de cera en un panal (aquello que rodea y conforma las celdas hexagonales). A continuación, en que esos poros o celdas (cells) no eran muy profundos sino que consistían en una gran cantidad de cajitas ..."

Un poco más adelante leemos cómo Hooke era perfectamente consciente de la novedad de su descubrimiento y de que es la primera persona que ha visto esa estructura microscópica que le permitió comprender el comportamiento del corcho, su ligereza, su capacidad para flotar, etc. Fue muy polifacético y uno de los físicos experimentales más importantes, aunque se le haya denigrado y haya tenido enemigos encarnizados, uno de ellos Isaac Newton, que por celos científicos, por disputarle Hooke aspectos de su teoría, hizo desaparecer de la Royal Society los útiles de sus experimentos, e, incluso, su retrato (el que suele atribuírsele se ha demostrado que no es suyo). Sobre este particular puede leerse en este enlace en un estudio de 2005, de P.W. Kent y A. Chapman, Robert Hooke and the English Renaissance, dedicado a su persona.

Está claro, como sostiene López Piñero, en su Introducción a la terminología médica de 2005, p. 107 (puede leerse en este enlace) que no fue Hooke quien desarrolló el concepto de célula actual, pero sí quien acuñó el uso moderno del término. Por la cita que hemos traducido antes, se puede apreciar que Hooke entendía cell con el valor de 'celda de panal' y esa es la metáfora que debe entenderse en el término, y no la de 'celda monacal', como se afirma a veces. En efecto, latín cella, cuyo significado básico es el de 'habitación', 'habitáculo', dio lugar a inglés cell y español celda. En los tres idiomas uno de los significados del término es el de 'celda de panal' que es el que usa Hooke en su famoso texto. Aunque Hooke escribió en inglés, la lengua de comunicación científica de los ss. XVII y XVIII era el latín. Cuando se trasladó a latín cell se escogió el diminutivo cellula, que era el término latino más habitual para 'celda de panal' en la época de Hooke, como comprobamos en este enlace o en este otro. El término latino se usó en lenguas románicas como en español, francés e italiano (de ahí el doblete en español de célula, el término culto latino, y celdilla, el evolucionado).

Como señala Bishop en un estudio de 2003, Hooke descubrió sus celdillas en un tejido vegetal muerto como es el corcho. Es bien sabido que las células vegetales se caracterizan por tener una pared celular rígida de la que carecen las animales, luego es bastante curioso que al aplicar célula o cell a células animales se designe hoy también a estructuras vivas que cambian de forma, que están llenas de contenido frente a las celdillas rígidas vacías que vio Hooke (aunque en su descargo en otro pasaje demuestra que aplicó su microscopio a vegetales vivos y vio que sus células o poros contenían líquidos).

Así entramos en el segundo apartado de nuestro comentario, el del cambio de significado. Si teclea "cambio de significado" en el cajetín de Dicciomed "Búsqueda en otros campos" podrá ver el fenómeno en 250 palabras. Lo habitual es que sea la persona que reintroduce una palabra o la aplica para un concepto nuevo quien acuñe su nuevo significado. No es el caso de cell o cellula de Hooke. El proceso de establecer el significado actual ocurrió 150 años después de Hooke y es lo que se formula como teoría celular cuyos puntos esenciales son:

1. Todos los seres vivos están compuestos de células.

2. Las células son la unidad estructural y funcional básica de los seres vivos.

3. Omnis cellula e cellula, todas las células proceden de otras células.

Para llegar a estos postulados fueron fundamentales los trabajos de científicos como el holandés A. van Leeuwenhoek (1632-1723) que fue el primero en observar protozoos, glóbulos rojos, etc.; H. Dutrochet (1776-1847) que demostró que la célula era la unidad fundamental; y sobre todo la tríada formada por los alemanes Th. Schwann (1810-1882) y M.J. Schleiden (1804-1881), por una parte, que establecieron la importancia del núcleo celular en el proceso de reproducción celular, y, finalmente, algún año después, R. Virchow (1821-1902) que demostró, entre otras cosas, la base celular de la enfermedad y el famoso omnis cellula e cellula.

El concepto moderno de célula tardó tiempo en abrirse camino y fue fruto de muchas investigaciones. Fue una revolución conceptual de gran calado que enterró definitivamente la teoría humoral de la antigüedad, de la que hemos hablado a propósito de humor.

Francisco Cortés. Abril 2008.

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